Interview with Tidjane Deme, Office Leader for Google Africa

ADI: How does Google aid the development of the Digital ecosystem in Africa? And why does Google do it?

We do so because we are convinced that the region needs an internet ecosystem that is dynamic and as well open. That is to say, an internet system, where each person has free access to information that he needs without any hindrance.  Despite the developments that we see in mobile internet, it is still insufficient.  We have not yet reached the cut-off mark. The speed and penetration rate are still low. For example, one cannot play a high definition video without the question of data coming up or the short waits to allow the videos to buffer. We can’t still do a lot on the internet and it is quite expensive. Even those who go on the internet still do not have access to high-speed internet (broadband).

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However, there is a new trend of providing limited internet access to well-known sites. In fact some Internet service providers (ISP)  offer packages that only give access to these selected sites. However, if an entrepreneur starts to provide a new service, his service is not included in this package and is therefore not accessible to all. This forms the base for our need to have an internet platform that is open to all. We are presently trying to tackle three aspects:  

We are working on problems of access to internet. That is the infrastructure that limits access; price and regulatory problems that limit the development of an open internet platform. To us, high speed internet allows for quick access to all types of content.

The second aspect is on content. Today, there is so much content on normal media platforms but these are not available on the internet.

The third aspect is focused on encouraging entrepreneurs t o develop a high-growth industry.

Internet in French-Speaking Africa: What are the differences that exist among the regions in French-speaking Africa?

There are many differences that exist among the countries. I will look beyond the Francophone region and talk about it in a global manner. It is difficult to draw conclusions because there are about 50 countries in Africa with different characteristics and contexts.  We group and analyze these countries based on certain aspects.

One criterion that affects the access to internet is the policies and regulation of telecom operators in each country. This environment often determines the state of the market. It is in this case that we see enormous differences in the English-speaking countries in East Africa and those of West Africa especially the Francophone countries. In general, there is a difference between French-speaking and English-speaking countries. We have some policies that I will say are very modern. As the sector evolves though, the policies have to adapt to an environment that changes very fast. This is often not the case in many countries. For example, Senegal changes it’s polices every ten years. There is a telecoms code that came into effect in 2001 and another new code which has not been implemented. So, this market which has changed drastically over the years is governed by a regulatory policy which has been in effect since 2001. The capacity of the regulatory system to adapt to the market is a modernizing factor.


picture 2A second important regulatory aspect is the segmentation of licenses. The old polices (of 20 years ago) are based on monolithic licenses. One license was enough to become a mobile Operator.Today, when we look at the telecoms market, there are many operators that carry out different functions. For example, there are those who provide data (ISP), those who develop mobile towers and antennas which are then shared by different operators. Also, there are those who provide infrastructure and those who provide Voice over IP   (VoIP) on mobile phones and fixed lines.


The last criterion of modernity in licenses is linked to the fact that the telecoms sector was created on the basis of concessions run by a third-party so that the latter could bring revenue for the government. This political approach for a long time focused on revenue-making than on the impact the telecoms sector made on the economy. Modern policies will therefore have to measure the impact that each policy will have on the sector and the economy in general. When we look at these three criteria, French-speaking African countries still rely on archaic methods, which do not allow for  the existence of a large number of actors and  they target a  small number of actors that are taxed heavily (Benin, Mali, Senegal, Cameroun, etc). However, we have the total opposite (with an eye on long term benefits) in English-speaking African countries and in Mozambique (in view).These points create two criteria that distinguish the countries.

Following this, we arrive at a certain market structure. In certain countries, you have a market with a small number of actors who are vertically integrated and who do everything. Take for example, Senegal. There are three mobile operators and one internet provider.  In Benin, there are 5 operators. Now take Ghana as another example, there are 5-6 operators and about 20 internet providers and numerous actors who deal with content. In Kenya, there are 13 providers of international capacity and 5 infrastructure providers. Here, the mobile sector is not as competitive, as Safaricom dominates the market (85%) but at least there are many actors who intervene enormously. So, we categorize the countries according to these 3 criteria: 1. Type of controls 2. Market dynamics; and 3. The state of infrastructure

The 4th criterion of the ecosystem is the amount of investors that are present on the market, who create employment and value and those which the African governments have not grasped or encouraged.


On the Francophone Marketplaces, what are the methods of payment? What do you think of these new actors?

For a long time, it was said that the classic e-business solutions could not work in Africa because we were lacking some key elements in the African digital ecosystem like payment portals. Now, when we look at the new actors on the market like Rocket International, Jumia, Kaymu, and Kangoo in Nigeria, there are two phenomena that have aided their growth:

First of all, there is the emergence of the growing middle-class in African mega-cities. These people have a standard of living that is quite similar to what you see in Europe or in the United States. They possess credit cards and buy online due to their style of living. Once, this middle class increased; a market was created, in order to duplicate the same style seen in Europe.

That is one of the reasons Jumia, Kaymu, Jovago, etc arrived on the market. They were even innovative enough to cater for the rest of the online population by providing new payment solutions. In fact, we always thought that mobile phones would constitute a useful tool for payment. But today, when we look at these actors, they have bypassed the mobile and are offering the method of payment on delivery. They do not make use of mobile phones as a method of payment.  

This means that the operators have missed a great opportunity. They have all dragged their feet in the provision of an Application Provider Interface (API) to developers. This only has to do with Francophone Africa. Safaricom with its famous tool M-PESA will soon provide an online payment solution. On the other hand, Orange has just announced that it will start testing its Orange Money* API with developers. The same goes for MTN Money. So, I think that the operators have yet to explore this potential growth area of Mobile Money which is a method of online payment. Nevertheless, there are a good amount of users who make use of mobile payments for money transfers and bill payments. It is therefore not surprising that these solutions have arrived with the growing middle-class.

Translated by Onyinyechi Ananaba

Copyright  Google Photos – Will Marlow The real internet – Charles Roffey –The context of the digital society. Interview of Tidjane Deme  on Google’s strategy for  francophone Africa . Interview in September 2015

Key words: Google / Telecoms regulation /digital ecosystem / Marketplaces / Mobile Money

(*)  Interview carried out in September 2015 for a professional thesis on the levers in digital marketing for the promotion of African cultural products– ILV Paris – MBAMCI


Entretien avec Tidjane Deme, Office lead pour Google Afrique francophone – Volet I

ADI : Comment Google accompagne le développement de l’écosystème digital en Afrique? Et surtout pourquoi le fait-il? 

Nous le faisons parce que nous sommes convaincus qu’il faut que se développe dans la région un écosystème internet qui soit à la fois dynamique et très ouvert. C’est-à-dire un internet où chacun est libre de consulter le contenu qu’il veut et de le consommer comme il souhaite sans entrave.  Malgré le développement que l’on observe actuellement avec l’internet mobile, cela reste insuffisant, nous ne remplissons pas tous les critères. Le débit est faible, le taux de pénétration est très faible. Je prends toujours l’exemple de la lecture d'une vidéo haute définition sans se poser de question de quotas ou de faire des pauses pour attendre que ça charge. On ne peut pas tout faire sur internet et cela coûte relativement cher.

Même ceux qui sont sur Internet n’ont pas encore un accès internet haut débit (broadband). Il y a des tendances à faire de l’internet limité qui favorise les sites web les plus populaires. Real Internet Certains fournisseurs d'accès à l'internet (FAI) proposent des packages qui ne donnent accès qu’à certains sites populaires. Par exemple si un entrepreneur quelconque lance un nouveau service, il n’est pas inclus dans le package et il n’est donc pas accessible à tout le monde. D’où notre volonté d’avoir un internet ouvert. Nous essayons donc de faire face à trois aspects :

  • Nous travaillons sur les problématiques d’accès à Internet, c’est-à-dire les problèmes d’infrastructures qui limitent l’accès, les problèmes de coût et les problèmes de politique publique (régulation) qui limitent le développement d’internet ouvert. Le haut débit à notre entendement permet un accès rapide et à tout contenu.
  • Notre deuxième aspect est le contenu. Aujourd’hui, il y a du contenu dans les médias. Mais ce contenu est sous-représenté sur internet.
  • Notre troisième aspect consiste à encourager les entrepreneurs à développer un secteur en croissance

Développement de l'internet en Afrique francophone / Quelle nuance entre les régions dans l’espace francophone ?

Il y a de nombreuses différences constatées en fonction des pays. Je dépasserai le cadre francophone pour aborder la situation de manière plus globale. Il est difficile de faire des généralités car il y a une cinquantaine de pays avec des spécificités et des contextes différents. Nous faisons des regroupements selon des caractéristiques précises. Et nous analysons des critères précis.

Un des premiers critères qui définit l’accès sur internet est l’état de la régulation et de la règlementation des opérateurs de télécommunications dans chaque pays. C’est cet environnement qui détermine souvent l’état du marché. Et sur cela, nous voyons énormément de différences entre l’Afrique de l’Est anglophone et l’Afrique de l’Ouest essentiellement francophone. De manière générale entre les pays francophones et anglophones, l’état de la régulation est très différent. Nous avons des régulations que je dirais très modernes. En effet, comme le secteur évolue très vite, la régulation doit avoir des mécanismes qui s’adaptent à un environnement qui change très vite, mais ce n'est pas encore le cas dans beaucoup de pays. En guise d'exemple, le Sénégal change sa régulation tous les dix ans. Il y a eu un code des télécoms mis en place en 2001 et un nouveau code des télécoms qui à ce jour n’a pas fait l’objet d’un décret d’application. Donc on évolue avec une loi de régulation qui date de 2001 sur un marché qui a beaucoup évolué depuis. La capacité du système de régulation de s’adapter au marché est un facteur de modernité

Un deuxième aspect sur la régulation qui est très important c’est la segmentation des licences. Les régulations très anciennes (il y a 20 ans) étaient basées sur des licences monolithiques. Une seule licence valait Contentpour être opérateur mobile. Aujourd’hui quand on regarde les marchés des télécoms, il y a beaucoup d’opérateurs qui font des choses très différentes. Par exemple il y a des opérateurs qui font de la data (ISP), les acteurs qui développent les tours mobiles, des antennes qui les partagent ensuite aux différents opérateurs. Vous trouverez également des opérateurs qui font les infrastructures, d’autres qui font de la voix sur IP (VoIP) sur le mobile, d’autres sur le fixe.

Un dernier critère de modernité dans les licences est lié au fait que les télécoms ont longtemps été conçus comme des concessions données à un tiers en vue que celui-ci donne des recettes à l’état. L’approche politique s'est longtemps focalisée sur les recettes et non pas sur l’impact du secteur des télécoms sur l’ensemble de l’économie en générale. Une régulation moderne va mesurer l’impact de chacun des actes de régulation sur le secteur des télécoms et sur l’ensemble de l’économie. Quand on regarde ces trois critères, les pays francophones restent sur des approches encore archaïques, pas très flexibles et qui ne permettent pas l’existence d’un grand nombre d’acteurs et ciblent un nombre restreint d’acteurs que l’on taxe très lourdement (Bénin, Mali, Sénégal, Cameroun, etc). Nous avons totalement l’inverse, avec un souci de bénéfices à long terme, en Afrique anglophone ou au Mozambique (en cours de procédure).

Le résultat de tous ces points crée deux critères qui distinguent les pays. Ensuite, c’est la structure du marché qui en résulte. Dans certains pays vous aurez un marché avec très peu d’acteurs qui gèrent, qui sont très intégrés verticalement et qui font tout. Prenons l’exemple du Sénégal, vous avez trois opérateurs mobiles et un FAI. Au Bénin vous avez cinq opérateurs. Prenons maintenant le Ghana : 5-6 opérateurs, une vingtaine de FAI, plusieurs acteurs qui font du contenu. Pour le Kenya, 13 fournisseurs de capacité internationale, 5 fournisseurs d’infrastructures, le secteur du mobile est peu compétitif avec Safaricom qui domine le marché (85%) mais en amont il y a plusieurs acteurs qui agissent énormément. On classe les pays selon ces trois critères : 1. l’état de la régulation, 2. la dynamique du marché et 3. L’état des infrastructures.

Le 4è critère sur l’état de l’écosystème est celui de l’ensemble des investisseurs qui occupent le marché, créent de l’emploi, de la valeur et que les gouvernements des pays Africains n’ont pas appris à appréhender et à encourager.

Sur les Marketplaces en Afrique francophone. Quels sont les moyens de paiement? Comment observez-vous l’arrivée de ces nouveaux acteurs?

On a longtemps dit que les solutions classiques du e-business ne pouvaient pas marcher en Afrique car il y avait des composants manquants dans l’écosystème digital africain comme le paiement. Quand on regarde l’arrivée de nouveaux acteurs comme Rocket International, Jumia, Kaymu, et Kangoo au Nigeria, il y a deux phénomènes qui expliquent leur développement. Tout d’abord, l’émergence d’une classe moyenne qui grandit dans les mégapoles africaines et qui vit de manière très proche de n’importe quelle classe moyenne en Europe ou aux Etats-Unis. Donc des populations qui possèdent des cartes de crédit, qui consomment en ligne par besoin en raison de leur modèle de vie. Quand cette classe moyenne s’épaissit suffisamment, un marché s’est créé pour dupliquer ce qui se passe en Europe. C’est une de ces raisons qui explique l’arrivée de Jumia, Kaymu, Jovago, etc. Ils ont aussi innové pour atteindre le reste de la population internaute par de nouvelles solutions de paiement. On a toujours pensé que le mobile allait être un relais intéressant pour le paiement. Mais aujourd’hui, quand on regarde ces acteurs, ils contournent le mobile en proposant un paiement à la livraison. Ils n’utilisent pas le mobile comme moyen de paiement. Cela veut dire que les opérateurs sont surement entrain loupé un coche.  Ils ont tous tardé à ouvrir leur interface de programmation (API) aux développeurs. Et cela ne concerne pas que l’Afrique francophone. Safaricom avec son outil populaire M-PESA peine à proposer une solution de paiement en ligne. Orange vient seulement d’annoncer qu’ils vont commencer à tester leur API avec des développeurs pour Orange Money*. Idem pour MTN Money. Donc je pense que les opérateurs n’ont pas encore exploré ce réservoir de développement du Mobile Money qu’est le paiement en ligne. Néanmoins, il y a une bonne base d’utilisateurs qui usent du paiement mobile pour les transferts d’argent et le règlement de facture. Ce n’est donc pas surprenant que ces solutions arrivent avec une classe moyenne qui se développe.

Copyright Photos Google – Will Marlow The real internet – Charles Roffey –

Le contexte de la société numérique Africaine. Interview de Tidjane Deme sur la stratégie générale de Google pour l’Afrique francophone. Propos recueillis en septembre 2015

Mots Clés : Google / Régulation des Télécoms / écosystème digital / Marketplaces / Mobile Money

(*) Propos recueillis en septembre 2015 dans le cadre d'une thése professionnelle sur les leviers du marketing digital pour la promotion des produits culturels africains – ILV Paris – MBAMCI